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美国东部时间6日上午,SpaceX公司向国际空间站发射最新一批货物和物资,但该公司此次飞行使用的航天器与以往的再补给任务略有不同。太空探索技术公司正在用它最新升级的“龙”飞船运送货物到太空。该公司一直用“龙”飞船运送宇航员到空间站。

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SpaceX自2012年以来一直在为空间站提供补给,在之前的20次任务中,该公司使用的都是最初版本的“龙”货运舱。不过,SpaceX开始研发一种新的“龙”太空舱,用于载人往返国际空间站。这艘名为“龙”或“龙2”的载人飞船于今年5月将第一批宇航员送入太空。随着新版本的运行,SpaceX公司决定停止使用旧的“龙”飞船,使用升级版运载人员和货物。

Dragon 2比上一代有很多升级;SpaceX公司表示,它可以多携带50%的科学有效载荷。新的太空舱还能够自动与空间站对接。之前的版本需要停泊:它需要缓慢地接近国际空间站,而空间站上的一名工作人员将使用机械手臂抓住进入的太空舱,并将其移到一个开放的对接端口上。龙2不需要任何人类的帮助就可以对接并连接到国际空间站上。

这次任务将为国际空间站和宇航员带来补给,还将为国际空间站带来一些实验。其中包括欧洲航天局的“生物小行星”,它将测试生物化——利用微生物从岩石中提取元素的过程——是如何受到微重力影响的。该任务还将首次在太空进行COVID-19药物研究实验,试图提高抗病毒药物remdesivir的效率。此外,奈诺洛克公司的商用气闸舱——基本上是一个附着在国际空间站外部的大型金属杯——被设计用来从国际空间站的加压环境中将有效载荷和其他材料送入太空。

一旦这个太空舱到达国际空间站,它将不是唯一一个与国际空间站相连的龙飞船。11月15日,SpaceX公司用另一个“龙”太空舱向国际空间站发射了4名宇航员,并在一天后与国际空间站对接。这意味着在这次飞行离开地面后,将有两条龙太空舱停靠在国际空间站。“这将是第一次有两条龙飞船同时在空间站上,”SpaceX公司“龙”飞船任务管理主管莎拉·沃克在飞行前的新闻发布会上说。“在不久的将来,至少到2021年底,龙飞船将会连续出现。”

此次发射SpaceX公司使用猎鹰9号火箭执行此次任务,该火箭此前已经飞行过三次。事实上,今年5月将SpaceX的第一批两名宇航员送入空间站的就是这枚火箭。飞行结束后,猎鹰9号将尝试在大西洋上的一艘SpaceX无人机上着陆。“龙”飞船预计将于12月7日与国际空间站对接。

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